• Eduardo J. Villarreal S.

Waymo abre servicio de robotaxi en San Francisco para red de transporte

(WSJ) - Waymo LLC está lanzando sus robotaxis, que también pueden ser asistidos por un conductor, en San Francisco a pasajeros seleccionados, una prueba importante para la tecnología y el negocio de la empresa hermana de Google en una ciudad importante.



La unidad de Alphabet Inc., que ha recaudado miles de millones de dólares de inversores externos y recientemente completó una reestructuración de liderazgo, se ha estado preparando para un lanzamiento en San Francisco durante más de una década. Comenzó a probar su tecnología de vehículos autónomos en la ciudad en 2009 y ahora conduce más de 100,000 millas por semana. Tener éxito en el transporte de pasajeros por la ciudad en vehículos autónomos podría proporcionar una piedra angular para un negocio generador de ingresos para Waymo, que ha acumulado pérdidas durante años.


El martes, la compañía dijo que los residentes de San Francisco pueden inscribirse para participar en el programa de prueba descargando la aplicación Waymo One. Se negó a compartir cuántos pasajeros estarían inscritos o cuántos automóviles serían elegibles para el servicio. Los paseos serán gratuitos para los participantes, que deben firmar acuerdos de no divulgación y no pueden llevar invitados a los paseos.


Los pasajeros seleccionados por Waymo podrán usar su aplicación para llamar a un vehículo Jaguar I-Pace equipado con la última tecnología autónoma de la compañía. Los conductores sentados detrás del volante asumirán el control si la computadora falla o no se adapta a una cantidad de escenarios impredecibles mientras navega por calles estrechas y congestionadas junto a peatones y ciclistas.


San Francisco es un mercado crítico en la carrera hacia la autonomía porque cuenta con una de las concentraciones más altas de conductores de Uber Technologies Inc. y Lyft Inc. en Estados Unidos. Waymo es una de las ocho compañías a partir de mayo que han recibido permisos del estado de California para probar vehículos autónomos sin conductor al volante. De esas empresas, los ejecutivos de Waymo consideran el negocio autónomo de General Motors Co., Cruise, como el principal competidor en la carrera hacia un servicio de transporte sin conductor.


El plan de negocios de Waymo requiere que construya una flota de robotaxis que pueda operar en aproximadamente la mitad de las 10 ciudades de transporte compartido más grandes del mundo, según ex ejecutivos. Una vez que Waymo reduzca el gasto de sus cámaras de largo alcance, tecnología láser y otro hardware, que los analistas estiman que supera los 200,000 dólares por vehículo, sus ejecutivos apuestan a que la empresa puede generar lo suficiente a partir de las tarifas de los pasajeros para mantener y hacer crecer una flota.


Una portavoz de Waymo se negó a comentar sobre el plan de negocios de la compañía.


El entusiasmo por los vehículos autónomos ha disminuido en los últimos años a medida que las empresas enfrentan el aumento de los costos, la burocracia gubernamental y las limitaciones de la inteligencia artificial. A fines de 2016, el presidente de Lyft, John Zimmer, predijo que los autos autónomos manejarían la mayoría de los viajes para 2021.


Durante el año pasado, varios líderes de la industria han tratado de moderar las expectativas, diciendo que la autonomía total podría llevar otra década o más. La tecnología considerada como pasos hacia la autonomía también ha tenido desafíos. El director de Tesla Inc., Elon Musk, reconoció recientemente las deficiencias en una versión piloto de una función avanzada de asistencia al conductor diseñada para ayudar a los vehículos eléctricos de la compañía a conducir a través de áreas urbanas.


El programa de San Francisco permitirá a Waymo recopilar nombres de futuros clientes potenciales en caso de que amplíe el servicio más allá de su grupo de prueba inicial.


La iniciativa refleja el enfoque que tomó Waymo en Chandler, Arizona, ubicado en las afueras de Phoenix, donde comenzó a ofrecer viajes en minivans con su tecnología de vehículo autónomo en 2017. Después de viajar más de 65,000 millas sin un humano detrás del volante, el año pasado abrió el servicio de transporte compartido al público y eliminó a los conductores de respaldo de los automóviles que circulaban por calles amplias y suburbanas.


Las complejidades de San Francisco son mucho mayores que las de un suburbio de Arizona. Waymo informó 18 colisiones con otros vehículos, peatones o ciclistas en un lapso de 6.1 millones de millas conducidas en el área metropolitana de Phoenix entre 2019 y los primeros nueve meses del año pasado.


En junio pasado, uno de los Jaguars de la compañía chocó con un peatón en un scooter en San Francisco. La compañía dijo que uno de sus conductores capacitados desactivó el sistema autónomo y conducía el automóvil manualmente en el momento del accidente. No se informó de heridos graves.


Al poner a los conductores locales en automóviles, Waymo corre el riesgo de exponerse a la documentación y las críticas en las redes sociales. En Arizona, un ciclista construyó un canal de YouTube que documenta los paseos que aclamó con Waymo, incluido un episodio en el que quedó varado en el automóvil después de que se detuvo porque una serie de conos naranjas bloqueaban el carril al que pretendía ingresar. Un centro de soporte remoto envió un equipo de asistencia en la carretera para ayudar mientras otros autos pasaban por delante del robot y entraban en un carril vacío junto a los conos.


Contratiempos similares en San Francisco aumentarían la atención del público sobre los co-directores ejecutivos de Waymo, Dmitri Dolgov y Tekedra Mawakana. En abril, sucedieron a John Krafcik, que se fue después de cinco años. Dolgov, un científico informático, dirige los esfuerzos tecnológicos de Waymo, mientras que Mawakana, ejecutiva de políticas públicas desde hace mucho tiempo, dirige las operaciones.


En junio, Waymo recaudó $2.5 mil millones de dólares en fondos de inversionistas, incluida la firma de capital privado Silver Lake, la Junta de Inversiones del Plan de Pensiones de Canadá y el fondo de riqueza soberana de Abu Dhabi Mubadala Investment Co. La financiación se basó en los $3.25 mil millones que recaudó anteriormente.


Antes de dejar la compañía, Krafcik facturó internamente el esfuerzo de recaudación de fondos de $2.5 mil millones como la penúltima ronda antes de una oferta pública inicial, dijeron los ex ejecutivos.


El camino por delante de Waymo será lento y arduo, dijeron los ex ejecutivos. Cada ciudad a la que ingrese Waymo requerirá pasos similares a los realizados en Arizona y ahora en San Francisco. Tendrá que registrar millas con personal capacitando su sistema autónomo para aprender las reglas de tráfico locales antes de probar una flota de robotaxi.


Nueva York, uno de los mercados de transporte compartido más grandes del mundo, sigue siendo un sueño lejano porque el vehículo y la tecnología actualmente no pueden soportar la nieve, dijeron los ex ejecutivos. Como resultado, la compañía se ha enfocado en Sunbelt, donde sus vehículos autónomos con operadores humanos han navegado por las calles de Atlanta y Austin mientras también prueban su tecnología bajo la lluvia del noroeste del Pacífico y los inviernos de Michigan.