• Eduardo J. Villarreal S.

United planea comprar 15 aviones supersónicos

(WSJ) - United Airlines dijo que espera llevar pasajeros en un nuevo avión supersónico planeado para fines de la década, lo que resucitaría los vuelos de alta velocidad más de dos décadas después de que ese método de viaje fuera suspendido.



La matriz United Airlines Holdings Inc. dijo el jueves que adquiriría pequeños aviones de pasajeros desarrollados por Boom Technology Inc. que reducirían los tiempos de viaje y atraerían a los viajeros con mejores salarios.


United dijo que compraría 15 de los aviones Overture planeados por Boom si el avión cumple con los estándares de seguridad, operacionales y de sostenibilidad. Boom espera volar un prototipo reducido a finales de este año o principios de 2022, con la versión de tamaño completo de 88 asientos destinada a transportar pasajeros para 2029.


Un trío de empresas ha competido por desarrollar jets ejecutivos supersónicos y pequeños aviones de pasajeros durante la última década para llenar un vacío dejado por el Concorde anglo-francés, que fue retirado en 2003 debido a los altos costos y la preocupación por el ruido que generaba.


Las dudas sobre la demanda del mercado y los desafíos de obtener la aprobación de las nuevas tecnologías de motores y materiales utilizados para hacer que el avión planeado sea más silencioso y más económico que el Concorde de 100 asientos han plagado a las empresas que desarrollan los nuevos aviones.


Aerion Corp., con patrocinadores como Boeing Co., quebró el mes pasado después de que dijo que no había podido recaudar suficiente dinero para producir un avión comercial supersónico planeado. Spike Aerospace, con sede en Boston, continúa desarrollando un jet supersónico de 18 asientos.


Boom se negó a revelar los términos financieros, pero dijo que el acuerdo incluye un pago por adelantado estándar de la industria no reembolsable de United, así como una opción para que la aerolínea estadounidense compre 35 aviones adicionales por un precio negociado previamente.


Boom, con sede en Denver, se lanzó en 2014 y ha recaudado $270 millones de dólares de inversionistas. Japan Airlines Co. en 2017 invirtió $10 millones de dólares en Boom y firmó opciones no vinculantes para comprar 20 aviones.


Boom dijo que su jet Overture sería capaz de volar a Mach 1.7, o 1.7 veces la velocidad del sonido. Eso podría permitir que el avión planeado reduzca el tiempo de vuelo entre Londres y el centro de operaciones de United en Newark, Nueva Jersey, de más de seis horas a tres horas y media, y reducir el viaje de San Francisco a Tokio a seis horas de más de diez horas.


Algunos observadores de la industria se muestran escépticos sobre el mercado supersónico. Richard Aboulafia, consultor de aviación de Teal Group, dijo que solo hay un puñado de rutas con suficiente tráfico para soportar suficientes pasajeros premium con tarifa completa, y no lo suficiente para justificar el desarrollo y la producción de un avión supersónico.


Boeing decidió que la inversión continua en viajes aéreos supersónicos no tenía sentido para su negocio, dijo el jueves el presidente ejecutivo David Calhoun.


"Tiene que valerse por sí solo, y nuestra decisión sobre el supersónico fue que, no lo hizo", dijo Calhoun en una conferencia de analistas el jueves.
"No creíamos en él tanto como pensábamos que podíamos".

Aún así, Calhoun dijo que United estaría a la vanguardia si la tecnología se puede desarrollar en un período de tiempo razonable.


Mike Leskinen, jefe de relaciones con inversionistas de United, dijo que la aerolínea cree que habrá un gran apetito por los viajes supersónicos de los viajeros de negocios concentrados en los centros costeros de United.


"La demanda no es el problema aquí", dijo.

Leskinen dijo que confía en que Boom podrá recaudar los fondos adicionales que necesitará para desarrollar y certificar su avión supersónico.


"Pasamos mucho tiempo eligiendo al socio adecuado", dijo.

Sentado frente a un nuevo modelo de Boom’s Overture en la misma conferencia de analistas el jueves, el presidente ejecutivo de United, Scott Kirby, se negó a decir cuánto está gastando la aerolínea en su acuerdo con Boom.


El lanzamiento de Concorde anunció las expectativas de una adopción más amplia del vuelo supersónico, solo para que las aerolíneas y los fabricantes de aviones optaran por aviones como el Boeing 747, que eran más baratos de volar.


Eso dejó a Concorde en un fracaso económico después de que solo dos aerolíneas, British Airways y Air France, compraran el avión. Los altos costos y las preocupaciones sobre el ruido que producía el Concorde terminaron reduciendo su uso a costosos viajes de lujo entre Europa y la costa este. Un accidente fatal en 2000 y la caída de los viajes después de los ataques del 11 de septiembre llevaron al retiro del Concorde.


El presidente ejecutivo de Boom, Blake Scholl, dijo que ha habido avances tecnológicos significativos desde que se diseñó el Concorde, como componentes de fibra de carbono más ligeros y motores más silenciosos y eficientes. Boom anunció el año pasado una asociación con Rolls Royce Holdings PLC para desarrollar sistemas de propulsión para la aeronave.


Los motores "permiten que el avión vuele más rápido y queme menos combustible mientras es más silencioso", dijo.

Boom ha dicho que sus aviones no serán más ruidosos que los aviones típicos en los aeropuertos y que los estallidos sónicos al principio solo ocurrirán sobre el océano, aunque United y Boom esperan que los responsables políticos eventualmente aprueben rutas supersónicas por tierra.


Citando un interés renovado en los viajes supersónicos, la Administración Federal de Aviación recientemente simplificó las reglas que rodean las pruebas de aviones supersónicos.


Las preocupaciones ambientales también han influido en la demanda de aviones supersónicos, que consumirían más combustible que los aviones convencionales.


Boom dice que el Overture sería capaz de usar solo combustible de aviación sostenible. Sin embargo, el suministro de combustible elaborado a partir de plantas o desechos es limitado, y aún produce algunas emisiones y actualmente cuesta cinco veces más que el combustible para aviones regular.


El acuerdo es la última incursión de United en aviones futuristas especulativos con una potencial recompensa ecológica. La aerolínea anunció a principios de este año una inversión de 20 millones de dólares en Archer Aviation Inc., una empresa de Palo Alto, California, que desarrolla taxis eléctricos voladores.


Al igual que los aviones Boom planeados, los taxis aéreos de Archer deben obtener la aprobación regulatoria y cumplir con los requisitos operativos de United antes de que la aerolínea lleve a cabo planes para comprar 200 de los aviones.