• Eduardo J. Villarreal S.

United Airlines apuesta por crecimiento pospandémico con pedido de aviones más grande de la historia

(WSJ) - United Airlines Holdings Inc. está realizando el pedido de aviones más grande de su historia, agregando aviones Boeing y Airbus para impulsar sus planes de crecimiento pospandémicos.



La aerolínea con sede en Chicago dijo el martes que comprará 200 aviones 737 MAX de Boeing Co. y 70 aviones Airbus SE A321neos más grandes, un acuerdo valorado en más de $30 mil millones de dólares a precios de lista antes de los descuentos habituales. United está buscando reemplazar la mayoría de sus aviones de 50 asientos y otros aviones más pequeños y antiguos con estos aviones más grandes que pueden transportar más pasajeros y permitirle vender más asientos premium como parte de una estrategia para expandir los vuelos fuera de sus centros principales y para atraer a más viajeros de alta paga.


El pedido, el mayor de una aerolínea estadounidense desde que American Airlines encargó 460 nuevos aviones a Boeing y Airbus en 2011, es la última señal de la creciente confianza de las aerolíneas estadounidenses en que los viajes están en camino de recuperarse después de ser diezmados por la pandemia de coronavirus el año pasado. .


United perdió más de $7 mil millones de dólares el año pasado y aceptó miles de millones de dólares en ayuda del gobierno para seguir pagando a los trabajadores. Ahora, la aerolínea espera ganar dinero en julio sobre una base ajustada antes de impuestos, que sería su primer mes rentable desde enero de 2020, dijo la aerolínea en una presentación separada el lunes.


La aerolínea también se está preparando para emprender una ola de contrataciones para apoyar los nuevos aviones. United dijo que esperaba contratar a 25,000 trabajadores para el 2026, un aumento de casi el 37% en su fuerza laboral de primera línea.


Hace un año, las aerolíneas estaban estacionando aviones en los desiertos y se agachaban para un retroceso prolongado en los viajes. Si bien muchos viajeros de negocios aún no han regresado y muchas rutas internacionales lucrativas aún no han reabierto, los ejecutivos de las aerolíneas han dicho en los últimos meses que el rápido repunte en los viajes de placer nacionales les ha dado confianza para reiniciar los planes de contratación y comenzar a aumentar sus flotas.


United ha operado menos vuelos que otras aerolíneas importantes durante la pandemia, trazando un rumbo más conservador. Pero su pedido es la última apuesta de la aerolínea por un fuerte repunte.


United comenzó a sentar las bases para su pedido el verano pasado, cuando los ejecutivos se reunieron en un United Club en el Aeropuerto Internacional O'Hare de Chicago, según el presidente ejecutivo de United, Scott Kirby. Aunque el aeropuerto todavía estaba prácticamente vacío en ese momento, los ejecutivos comenzaron a discutir cómo posicionar a United para salir de la pandemia. Decidieron, por ejemplo, no retirar definitivamente ningún tipo de avión como habían hecho algunos rivales.


En combinación con los pedidos que ya están en sus libros, United tiene 500 nuevos aviones de fuselaje estrecho que llegarán en los próximos años, una rápida afluencia de aviones que lo ayudará a aumentar los vuelos entre un 4% y un 6% anual, dijo el director comercial Andrew Nocella.


La flota de United incluye más de 800 aviones de línea principal junto con 475 aviones regionales. Aproximadamente 200 de los aviones encargados representarán un nuevo crecimiento, mientras que 300 reemplazarán a los aviones que deben retirarse, incluidos aproximadamente dos tercios de sus aviones de 50 asientos.


En lugar de expandirse agregando nuevas ciudades como lo han hecho otras aerolíneas, United planea confiar en aumentar su capacidad de asientos. United dijo que los nuevos aviones lo ayudarían a agregar casi un 30% más de asientos por vuelo nacional y un 75% más de asientos premium en primera clase o con espacio adicional para las piernas.


"Es parte de lo que deberíamos haber estado haciendo durante años", dijo Nocella.
"Se trata de tomar aviones pequeños y hacerlos más grandes".

La medida de United sigue a los pedidos recientes de aviones de compañías como Southwest Airlines Co. y Alaska Air Group Inc. La recuperación ha ayudado a Boeing a liquidar la mayor parte de su inventario de aviones MAX no reclamados. United había revelado previamente planes para comprar 25 aviones MAX adicionales y acelerar la entrega de docenas más para satisfacer la demanda a corto plazo, pero la aerolínea dijo que los pedidos dados a conocer el martes son parte de una estrategia pospandémica más detallada.


United dijo el martes que todos los aviones estarán equipados con comodidades como compartimentos superiores más grandes y pantallas en los respaldos de los asientos. Algunas aerolíneas se habían estado alejando de esos sistemas de entretenimiento a favor de permitir que los pasajeros transmitieran películas y programas de televisión solo en sus propios dispositivos, pero United dijo que ahora cree que las pantallas serán un atractivo para los clientes.


Las cabinas mejoradas y el énfasis en los clientes que pagan altos precios enfrentan a United más directamente con Delta Air Lines Inc. Durante años, Delta ha enfatizado los viajes de negocios y promocionado una experiencia de gama alta, y a menudo más costosa, agregando pantallas en los respaldos de los asientos mientras que otras aerolíneas como ya que American Airlines Group Inc. los ha estado quitando en aviones de pasillo único.


Los planes de la aerolínea de expandir los centros nacionales en Chicago, Houston y Denver y de impulsar los vuelos internacionales son una apuesta en los viajes en un momento en que las perspectivas aún son inciertas. Los viajeros de negocios que normalmente ocuparían los asientos premium más caros aún no han regresado, y los patrones de viaje podrían permanecer cambiantes durante años, dicen los analistas.


“Todo lo que vemos cada semana nos hace estar aún más seguros de que los viajes de negocios y los viajes internacionales finalmente regresarán”, dijo Kirby.
"Algunos de ellos serán diferentes, pero al final volverán al 100%".

United dijo a los inversores el martes que tiene flexibilidad para ajustar cuándo recibir las entregas de los aviones y cuándo retirar los aviones si la recuperación se estanca.


Los analistas esperaban desde hace mucho tiempo que United detallara sus planes para actualizar su flota.


“La compañía tiene grandes cantidades de aviones en su flota que son lo suficientemente viejos como para beber legalmente”, escribió el lunes el analista de Evercore ISI, Duane Pfennigwerth.

Aunque United dividió su pedido entre los dos principales fabricantes de aviones, la decisión de la compañía es un impulso para el 737 MAX de Boeing. La aeronave había estado en tierra durante casi dos años luego de un par de accidentes fatales, a fines de 2018 y principios de 2019, que se cobraron 346 vidas. En un momento, Boeing detuvo la producción del avión y algunos clientes se alejaron de sus pedidos a medida que la pandemia empeoraba, proporcionando una oportunidad para que su rival Airbus tomara participación de mercado.


El acuerdo de United para comprar 150 aviones Boeing 737 MAX 10 como parte del pedido anunciado el martes también refuerza ese modelo, la variante más grande del avión de carga de pasillo único. Los pedidos de aviones MAX 10 se han quedado rezagados con respecto al MAX 8. El 737 MAX 10 realizó recientemente su vuelo inaugural mientras Boeing realiza pruebas y trabaja hacia la aprobación regulatoria para el nuevo avión.