• Eduardo J. Villarreal S.

Lyft venderá su unidad de conducción autónoma a Toyota por $550 millones de dólares

(Bloomberg) - Lyft Inc. acordó vender su división de conducción autónoma a una subsidiaria de Toyota Motor Corp., uniéndose a Uber Technologies Inc. para dar un paso atrás en la costosa investigación de vehículos sin conductor que alguna vez se pensó que estaba a punto de revolucionar los viajes compartidos.



El acuerdo tiene un valor de $550 millones de dólares y permitirá a Lyft obtener una utilidad ajustada en el tercer trimestre de este año, dijo la compañía el lunes. Anteriormente, Lyft tenía como objetivo la rentabilidad a finales de año. La compañía estima que vender la división le permitirá ahorrar $100 millones en gastos operativos anualmente.


Las acciones de Lyft ganaron alrededor del 2% en operaciones extendidas después de cerrar a $63.06 en Nueva York. La acción ha subido un 28% este año.


"Suponiendo que la transacción se cierre dentro del plazo esperado y la recuperación de Covid continúe, estamos seguros de que podemos lograr una rentabilidad de EBITDA ajustado en el tercer trimestre de este año", dijo el cofundador y presidente de Lyft, John Zimmer, en un comunicado preparado anunciando el acuerdo, que se espera que cierre durante el tercer trimestre.

Lyft venderá la unidad, llamada Level 5, a Woven Planet Holdings Inc., una extensión de la división de investigación de Toyota con el mandato de promover la tecnología de vehículos autónomos. El acuerdo está estructurado para comenzar con un pago de $200 millones de dólares seguido de $350 millones en pagos adicionales durante cinco años.


Lyft despertó el interés de "varias" empresas de vehículos autónomos antes de seleccionar Woven Planet de Toyota, dijo Zimmer a los analistas durante una llamada. Un elemento clave en la decisión de vender la unidad, dijo Zimmer, fue reconocer que Lyft ya no necesitaba desarrollar su propia tecnología de vehículos autónomos. En cambio, dijo, múltiples asociaciones con otras compañías que trabajan en la tecnología brindarían el mayor valor a la plataforma Lyft.


"Es importante, en este punto, no entrar en una relación exclusiva", dijo Zimmer.

En una entrevista con Bloomberg Television, Zimmer dijo que el acuerdo representaba a Lyft "duplicando" la parte de conducción autónoma de su estrategia.


“Esto nos permite trabajar con múltiples socios, traer la mejor y más segura tecnología a la plataforma para nuestros clientes y enfocarnos en la experiencia del cliente y la tecnología del mercado”, dijo.

La venta se produce cuando la demanda de transporte compartido de Lyft se está recuperando después de que la pandemia golpeó los ingresos al mantener a los posibles pasajeros confinados en casa. Los bloqueos fueron particularmente duros para Lyft, que opera solo en América del Norte y, a diferencia de su rival más grande, Uber, no tiene negocios como la entrega de alimentos para compensar las pérdidas de transporte.


Pero incluso cuando la industria del transporte compartido muestra signos de recuperación, las expectativas para el desarrollo de vehículos autónomos se han reducido. Considerada durante mucho tiempo como una tecnología que pronto estaría lista para comercializarse de manera amplia y económica, su desarrollo está costando más y su implementación de manera segura está demorando más de lo esperado inicialmente.


Al vender su unidad de conducción autónoma, Lyft sigue a Uber, que vendió su grupo de conducción autónoma a Aurora Innovation Inc. a fines del año pasado. Uber ha estado descargando una variedad de proyectos secundarios costosos, ya que se enfoca en obtener utilidades para fines de 2021.


La división de conducción autónoma de Lyft continuará operando en Palo Alto y los 300 empleados ahora se unirán a Woven Planet. Jody Kelman, directora de gestión de productos y programas de Lyft para la plataforma de conducción autónoma, permanecerá en Lyft, uniéndose a sus aproximadamente dos docenas de gerentes de productos e ingenieros en San Francisco enfocados en hacer que la plataforma de la compañía sea accesible y esté lista para trabajar con todos conducir coches.


Después de la incorporación del personal de Lyft, el grupo en Woven Planet de Toyota estará formado por unos 1,200 empleados.


"Esta adquisición marca la primera en una estrategia coordinada para consolidar tecnologías y talentos líderes para ayudar a realizar esta visión", dijo George Kellerman, jefe de inversiones y adquisiciones de Woven Planet, en un comunicado.

Lyft también dijo el lunes que había llegado a acuerdos con Woven Planet para compartir datos que podrían ayudar a promover los vehículos automatizados que la unidad pretende desarrollar. Junto con los ingenieros y científicos de datos de Lyft, Woven Planet tendrá acceso a mapas, rutas y otros datos de Lyft, así como a información de los sensores de alta potencia que se encuentran en la flota de Lyft de más de 10,000 autos que alquila a los conductores.


En un comunicado el lunes, el director ejecutivo de Lyft, Logan Green, calificó el acuerdo como un "gran paso adelante para la tecnología de vehículos autónomos".


Lyft ha registrado más de 100,000 viajes autónomos pagados en su plataforma, principalmente en Las Vegas a través de su asociación con Motional, una empresa respaldada por Hyundai Motor Group. La compañía dijo que el acuerdo con Woven no es exclusivo y que sigue comprometida con los socios existentes, incluido Waymo de Google, y está en camino de alcanzar el objetivo de 2023 de permitir que los clientes usen su aplicación para llamar a automóviles sin conductor.