• Eduardo J. Villarreal S.

Johnson & Johnson resuelve un caso de opioides en Nueva York por $230 millones de dólares

(WSJ) - Johnson & Johnson acordó pagar $230 millones de dólares al estado de Nueva York para resolver una demanda de opioides programada para ir a juicio el martes, a medida que se intensifican las negociaciones con la compañía y tres distribuidores de medicamentos para cerrar un acuerdo de $26 mil millones de dólares de miles de otras demandas que culpan al industria farmacéutica por la crisis de los opioides.



El acuerdo de Johnson & Johnson en Nueva York lo elimina de un próximo juicio en Long Island, pero no del resto de los casos que enfrenta en todo el país, incluido un juicio continuo en California. El acuerdo de Nueva York incluye $33 millones de dólares adicionales en honorarios y costos de abogados y exige que el fabricante de medicamentos deje de vender opioides en todo el país, algo que Johnson & Johnson dijo que ya dejó de hacer.


Los estados han estado tratando de recrear con el litigio de opioides lo que lograron con las compañías tabacaleras en la década de 1990, cuando $206 mil millones de dólares en acuerdos fluyeron a las bancas estatales. Más de 3,000 condados, ciudades y otros gobiernos locales también han presentado demandas por la crisis de los opioides, lo que ha complicado las conversaciones que se han prolongado desde finales de 2019 y que se han visto frenadas por la pandemia de Covid-19.


Johnson & Johnson, junto con los distribuidores de medicamentos más grandes del país, AmerisourceBergen Corp., Cardinal Health Inc. y McKesson Corp., han estado en conversaciones con los fiscales generales estatales y los abogados de los demandantes de los gobiernos locales para resolver los casos por $26 mil millones de dólares.


La compañía dijo el sábado que sigue avanzando en el acuerdo a nivel nacional y que "sigue comprometida con brindar certeza a las partes involucradas y asistencia crítica para las comunidades necesitadas".

En las últimas semanas, las discusiones más amplias sobre acuerdos se han acelerado a medida que comenzaron los juicios en California y Virginia, según los abogados involucrados.


El juicio de Nueva York, que será el primero a nivel nacional en ser escuchado por un jurado y el primero en incluir compañías de toda la cadena de suministro de opioides, ha agregado urgencia a las negociaciones. El testimonio se reanuda el lunes en el juicio de California, presentado por varios condados contra cuatro fabricantes de medicamentos, y en el proceso de Virginia contra los distribuidores de medicamentos.


Un equipo central de fiscales generales ha tenido conferencias telefónicas periódicas para llegar a un acuerdo y "ha participado en negociaciones en persona en Nueva York casi a diario en el transcurso de las últimas semanas", según una divulgación realizada a mediados de junio en un caso de opioides en San Francisco.


Los juicios y las negociaciones para llegar a un acuerdo se producen después de más de cuatro años de litigios llevados a cabo por estados, ciudades y condados para recuperar algunos de los costos de una epidemia de opioides que ha matado a medio millón de personas en los Estados Unidos desde 1999.


Los gobiernos alegan que la industria farmacéutica impulsó la prescripción y distribución de opioides más allá de lo médicamente necesario, creando una adicción generalizada que condujo a un mayor abuso de opioides ilegales como la heroína y el fentanilo. Las compañías han negado ampliamente los reclamos y dijeron que vendieron o distribuyeron un producto legal regulado por el gobierno federal que es necesario para el manejo del dolor.


Si bien es caro, un acuerdo les daría a las empresas y a sus inversores cierta certeza sobre su responsabilidad por los opioides en el futuro. McKesson ha dicho que registró un cargo de $8.1 mil millones; AmerisourceBergen y Cardinal tienen cada uno $6.6 mil millones; y $5 mil millones de dólares provendrían de Johnson & Johnson. La participación de Nueva York se deducirá de esa cantidad, dijo la compañía.


Los $230 millones de dólares a Nueva York se pagarán en nueve años, pero más de la mitad podría llegar tan pronto como en febrero si todos los gobiernos locales que han demandado aceptaran unirse al trato, y si el gobernador firma una nueva ley estatal que crea un fondo especial para utilizar asentamientos de opioides para ayudar a mitigar la crisis.


El juicio de Nueva York se había fijado inicialmente para marzo de 2020, pero se retrasó debido a la pandemia. La procuradora general Letitia James presentará reclamos junto con los condados de Suffolk y Nassau. Con el acuerdo de J&J, los acusados ​​incluyen a otros tres fabricantes de opioides, varios distribuidores de medicamentos y la farmacia Walgreens Boots Alliance Inc., que solo ha sido demandada por los condados. Otras tres farmacias importantes, Walmart Inc., Rite Aid Corp. y CVS Health Corp., fueron excluidas del juicio durante la selección del jurado, aunque los términos de los acuerdos no se han revelado.


En un comunicado, la Sra. James dijo que el enfoque del estado sigue siendo "llevar fondos a las comunidades devastadas por los opioides lo más rápido posible". Hunter Shkolnik, un abogado de los condados, dijo que después de varias demoras, "llegó el día del juicio".


Walgreens dijo que solo distribuía opioides en sus propias farmacias, no en clínicas para el dolor, farmacias en Internet que, según dice, alimentaron la crisis. AmerisourceBergen dijo que la compañía no afecta la demanda de medicamentos que distribuye y sigue las cuotas exigidas por el gobierno federal. Las otras empresas se negaron a comentar o no respondieron a las solicitudes de comentarios.


La demanda, al igual que las demás que han ido a juicio, alega que las empresas crearon una molestia pública al inundar las comunidades con opioides. La primera fase del juicio de Nueva York, que se espera dure cuatro meses, determinará únicamente si las empresas son responsables. Si un jurado determina que lo son, un procedimiento separado evaluaría cuánto dinero le deben al estado y los condados.


La prueba será distinta de las que se han llevado a cabo en Oklahoma, California y Virginia porque involucrará a jugadores de toda la cadena de suministro. Eso hará que sea más difícil para las empresas culpar a otros por causar el problema, dijo Elizabeth Burch, profesora de derecho en la Universidad de Georgia.


"Lo que estamos viendo en las pruebas que están teniendo lugar ahora, es fácil señalar con el dedo las sillas vacías", dijo.

El primer juicio por opioides, presentado por el estado de Oklahoma, terminó con un veredicto de $465 millones de dólares contra Johnson & Johnson que la compañía está apelando. Otro juicio, en el caso de dos condados de Ohio, terminó en acuerdos momentos antes de lo programado para comenzar en 2019.


Las conversaciones sobre una amplia resolución de los casos de opioides se ralentizaron durante la pandemia a medida que se retrasaron los juicios. Las fechas de los juicios a menudo sirven como una fecha límite para los acuerdos porque ambas partes pueden beneficiarse de la certeza que ofrece un trato, en comparación con la imprevisibilidad, el costo y el tiempo invertido en los juicios.


Una vez que se realiza la estructura del trato, aún quedan varios pasos antes de un día de pago. Los gobiernos estatales y locales tendrán varios meses para firmar, dijo la presentación reciente en el caso de San Francisco. Las empresas también tendrán la oportunidad de retirarse si no hay suficientes entidades gubernamentales que se unan al acuerdo, dijeron los abogados involucrados en las negociaciones.


Se espera que alrededor de $2 mil millones de dólares del acuerdo se destinen a honorarios de abogados, dijeron los abogados.