• Eduardo J. Villarreal S.

Inversionista activista Nelson Peltz compra participación en Unilever

(WSJ) - Trian Fund Management LP, el fondo de cobertura activista dirigido por Nelson Peltz, ha adquirido una participación en Unilever PLC, según personas familiarizadas con el asunto, lo que aumenta la presión sobre el gigante de los alimentos envasados ​​y los bienes de consumo tras su fallida oferta de $68 mil millones de dólares por el negocio de salud del consumidor de GlaxoSmithKline PLC.



No se pudo saber el tamaño de la apuesta. Trian comenzó a comprar acciones de Unilever mucho antes de que surgieran sus ofertas por la unidad de GSK a principios de este mes, dijo una de las personas.


Las acciones de Unilever han estado bajo presión en los últimos meses, ya que ha tenido problemas para aumentar los volúmenes. Los analistas dicen que ha tenido un desempeño inferior al de algunos rivales durante la pandemia de covid-19 en áreas como la higiene y los alimentos empacados y no ha lanzado ninguna innovación de gran éxito en algún tiempo.


La compañía enfrentó una fuerte oposición de los inversionistas a su plan para comprar el negocio de atención médica de GSK, y los analistas señalaron su historial mixto en varias otras grandes adquisiciones. Los críticos dijeron que la empresa con sede en Londres estaría pagando de más por el negocio de GSK y que debería centrarse en cambiar sus categorías existentes en lugar de asumir otras nuevas en las que tenía poca experiencia.


El Financial Times informó anteriormente sobre la participación de Trian en Unilever.


El presidente ejecutivo de Unilever, Alan Jope, inició a fines del año pasado el esfuerzo por comprar el negocio de salud del consumidor que GSK ha dicho que se está preparando para escindir. Unilever dijo que el acuerdo sería parte de un esfuerzo por impulsar aún más los productos de salud, belleza e higiene, a expensas de las marcas de alimentos de crecimiento más lento. La oferta y el giro hacia la salud representaron el mayor cambio estratégico de Unilever en años. Dijo en ese momento que cualquier gran adquisición probablemente iría acompañada de importantes desinversiones.


Pero el esfuerzo fracasó en medio de la intensa oposición de los accionistas de Unilever, mientras que GSK resistió por un mejor precio. Jope dijo la semana pasada que no subiría la última oferta de Unilever, esencialmente congelando el acuerdo. Unilever dijo que estaba comprometido a mejorar el desempeño de sus marcas existentes, incluso a través de una próxima reorganización y rotando su cartera en categorías de mayor crecimiento.


Algunos analistas e inversores dicen que la credibilidad de Jope se ha visto afectada por el episodio.


La participación de Trian se produce unos años después de que la firma de Nueva York comprara a Procter & Gamble Co., rival de Unilever, Peltz en 2017 ganó por poco un asiento en la junta de P&G, en lo que en ese momento era la pelea de poder más costosa en la historia de EE. UU.


El Sr. Peltz anteriormente se desempeñó en el consejo de otras compañías de bienes de consumo, incluido el fabricante de Oreos Mondelez International Inc. y Heinz. En algunas campañas activistas anteriores, ha buscado dividir empresas, aunque ese no era un objetivo en su participación en P&G.


Los analistas e inversores han pedido a Unilever que impulse su propio crecimiento de ventas de una manera similar a la recuperación de P&G, incluso desinvirtiendo en marcas de crecimiento más lento y revirtiendo su negocio principal.


En el momento de la participación de Peltz, P&G estaba luchando con una competencia intensa, costos de materiales en aumento y su propia burocracia. Desde entonces, la compañía con sede en Cincinnati ha logrado actualizar a los consumidores a versiones premium de sus productos. También se deshizo de las marcas de belleza del mercado masivo y lideró la industria en un movimiento para aumentar los precios para compensar los costos de los productos básicos y aumentar los márgenes de ganancia.


Más recientemente, P&G se ha beneficiado de las grandes ganancias de ventas obtenidas durante la pandemia, incluso a través de precios más altos. Peltz dejó el consejo de P&G a fines del año pasado.


El error de juicio de Unilever sobre la oposición de los inversores a la oferta de GSK ha establecido paralelismos con su error de cálculo en 2018 del apoyo de los accionistas a la oferta del gigante angloholandés para consolidar su sede en Róterdam. La compañía, que había operado oficinas centrales conjuntas allí y en Londres, dio un giro en U en su decisión después de una feroz oposición. Poco después, el entonces presidente ejecutivo Paul Polman renunció y entregó las riendas a Jope.


El Sr. Jope, un escocés, impulsó con éxito una reestructuración corporativa separada que, en cambio, consolidó la sede de la empresa en Londres. Parte de la justificación de la consolidación fue que haría que la empresa fuera más ágil en la negociación. Anteriormente, dicen los ejecutivos de Unilever, la estructura dual de la compañía hacía que sus acciones fueran demasiado engorrosas para ser atractivas para los propietarios de las grandes empresas en las que estaba interesado.


La oferta de GSK, una mezcla de acciones y efectivo, fue el primer intento de Jope de lograr un acuerdo importante y habría catapultado a Unilever a convertirse en el propietario de vitaminas más grande del mundo, con marcas como Centrum y Emergen-C. Habría agregado una serie de otros productos básicos de farmacia, incluida la pasta de dientes Aquafresh, los analgésicos Advil, el remedio para la indigestión Tums y el alivio de la alergia Flonase.


Los analistas criticaron el acuerdo no solo por su precio de $68 mil millones de dólares, sino también porque Unilever tiene poca experiencia en productos de salud para el consumidor. Tales ofertas pueden atraer una regulación más estricta y no pueden implementarse rápidamente en nuevos mercados de la misma manera que los bienes de consumo menos examinados.


Las acciones de Unilever en los últimos meses han cotizado no muy por encima de su nivel en 2017, cuando la empresa se convirtió en el objetivo de una oferta hostil de Kraft Heinz Co. por valor de $143 mil millones de dólares que finalmente fracasó.


Los críticos culpan en parte a la unidad de alimentos de la empresa, que alberga marcas como el helado Ben & Jerry's y la mayonesa Hellmann's. Durante años, Unilever ha enfrentado llamados para escindir o vender todo su negocio de alimentos. La compañía en los últimos años ha vendido grandes porciones de ella. En 2018, vendió su unidad de pastas para untar por alrededor de $8 mil millones y, en noviembre, llegó a un acuerdo de aproximadamente $5 mil millones para vender la mayor parte de su negocio de té.


El Sr. Jope, quien anteriormente trabajó como jefe de cuidado personal de Unilever antes de convertirse en CEO en 2019, dijo que el interés ya creciente de los consumidores en la salud y el bienestar se ha acelerado por Covid-19 y ha destacado su interés en profundizar en la categoría.


El analista de Jefferies, Martin Deboo, dijo que cree que Trian presionará a Unilever para que venda marcas de alimentos más rápidamente o para vender o escindir la unidad por completo. “La fuerza y ​​la temperatura del debate en torno a Unilever ahora parece que va a aumentar varios grados, y es probable que Trian encuentre una audiencia comprensiva”, entre los accionistas de Unilever, dijo Deboo, y agregó que el episodio aumentaría la presión sobre Jope.


Otras importantes empresas de productos de consumo como P&G, Reckitt Benckiser Group PLC y Colgate-Palmolive Co. se centran principalmente en negocios como el cuidado personal, la limpieza y la salud del consumidor. El gigante alimentario Nestlé SA —en el que el inversionista activista Dan Loeb tiene una participación a través de su fondo de cobertura Third Point LLC— tiene exposición a categorías consideradas más prometedoras, como el café y la comida para mascotas.