• Eduardo J. Villarreal S.

El precio del petróleo alcanza máximo mientras inversores apuestan por la energía verde

(WSJ) - Algunos inversores están apostando a que la preferencia de Wall Street por la energía verde deprimirá el gasto en extracción de petróleo, preparando el escenario para la escasez de suministro y el aumento de los precios del combustible.



Las apuestas se producen cuando los administradores de dinero alinean billones de dólares para programas eólicos, solares y otros programas renovables, y los gastos en proyectos petroleros caen. La caída en el gasto en combustibles fósiles se está volviendo tan severa que las empresas de energía podrían tener dificultades para saciar la sed mundial de petróleo, dicen algunos analistas.


Todavía se espera que el crudo siga teniendo una gran demanda durante la próxima década para fabricar combustibles de transporte y petroquímicos utilizados para plásticos y otros productos domésticos. El consumo de Estados Unidos ha aumentado últimamente después de lo peor de la pandemia de coronavirus, y los recortes de producción de la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP) han dado un nuevo impulso a los precios.


El crudo estadounidense llegó a $71.48 dólares el barril el lunes, su nivel más alto en más de dos años y medio, y casi se ha duplicado desde finales de octubre. Algunos comerciantes están usando opciones, que permiten al tenedor comprar o vender un activo a un precio específico en el futuro, para apostar a precios que lleguen a los $100 dólares para fines del próximo año.


Incluso después de que la OPEP y sus aliados aumenten la producción en los próximos meses, algunos analistas creen que la producción tendrá dificultades para ponerse al día con la demanda, que la Agencia Internacional de Energía proyecta que aumentará al menos hasta 2026. El gasto en extracción de petróleo cayó el año pasado a unos $330 mil millones de dólares menos de la mitad del total de su récord de 2014, según la firma de investigación Wood Mackenzie. Se espera que esa cifra aumente solo modestamente este año y en los años venideros.


Leigh Goehring, socio gerente de la firma de inversión enfocada en materias primas Goehring & Rozencwajg Associates, dijo que cree que los precios se dispararán en los próximos años a medida que el consumo supere la capacidad de producción durante un período sostenido por primera vez. Su empresa levantó sus inversiones en productores de energía durante la crisis del año pasado y ha mantenido esas participaciones.


"Esta es la base de la próxima crisis del petróleo", dijo.
"Estamos en territorio inexplorado".

Los analistas dicen que un aumento del precio del petróleo podría ocurrir de esta manera: a medida que más personas reanuden sus viajes después de la pandemia, se espera que aumente la demanda. Eso permitiría a la OPEP aliviar las restricciones de suministro y reducir los inventarios mundiales de crudo. Si el consumo continúa subiendo más allá de 2022, como muchos esperan, el mundo necesitaría más petróleo de las mismas empresas a las que los inversores le dicen actualmente que limiten el gasto, lo que provocaría una escasez de suministro.


La OPEP tiene la capacidad de aumentar rápidamente la producción y actualmente hay amplias reservas que podrían aprovecharse para responder a los picos de precios. Pero muchos en Wall Street se están retirando de la industria de los combustibles fósiles, lo que hace que los inversores se pregunten si las empresas podrían recaudar suficiente dinero para cubrir las brechas de suministro a más largo plazo.


En los últimos años, la creciente producción de los productores de esquisto y las compañías petroleras gigantes de Estados Unidos redujo los precios. Ahora, muchos analistas dudan de que estas empresas aumenten rápidamente el gasto frente a la consolidación de la industria y la creciente presión ambiental. Las empresas de energía han recortado recientemente el valor de sus activos en decenas de miles de millones de dólares a medida que el sector hace frente a la ola de quiebras y reveses de proyectos del año pasado.


La inversión planificada en el suministro de petróleo a nivel mundial cae alrededor de $600 mil millones de dólares por debajo de lo que se necesitará para satisfacer la demanda proyectada para 2030, según el analista de JPMorgan Chase & Co., Christyan Malek. La presión para entregar efectivo a los accionistas, en parte impulsada por las preocupaciones sobre las perspectivas a largo plazo de la demanda de petróleo, ha limitado la capacidad de la industria para invertir dinero en nuevos proyectos, dijo.


"Es difícil ver de dónde vendrá el capital para crecer a un ritmo que será necesario a partir de 2022", dijo David Meaney, director fundador de Assert Capital Management LP.

El fondo de cobertura con sede en Dallas se está posicionando para precios más altos del petróleo a través de futuros y opciones.


Las apuestas son un recordatorio de que la transición sin precedentes a las energías renovables y los vehículos eléctricos aún se encuentra en sus primeras etapas y podría pasar por varias fases. También muestra los desafíos que enfrentan productores como Exxon Mobil Corp., Chevron Corp. y Royal Dutch Shell PLC. Además de las preocupaciones sobre el gasto y la rentabilidad de los accionistas, están lidiando con mandatos para limitar el daño ambiental. Shell dijo la semana pasada que aceleraría los esfuerzos para reducir las emisiones luego de un fallo de un tribunal holandés que ordenaba a la compañía tomar medidas más drásticas.


A medida que la economía se recupera de la pandemia, la pregunta que enfrenta la industria energética es si la demanda eventualmente caerá para igualar la oferta limitada, dicen los inversores. Eso revierte un paradigma de décadas de preguntarse si la producción puede ponerse al día con el consumo, con Wall Street debatiendo estimaciones inciertas sobre la velocidad de la transición renovable.


“Soy optimista con los vehículos eléctricos. Todavía toma tiempo antes de que puedan sacar una parte significativa de la demanda de petróleo ”, dijo Jason Bordoff, ex asesor de energía de la administración Obama y director fundador del Centro de Política Energética Global de la Universidad de Columbia.

Otro obstáculo para los productores: la disminución de la producción de los pozos existentes a lo largo del tiempo. La cantidad de plataformas que perforan petróleo en EUA permanece aproximadamente un 60% por debajo de los niveles de fines de 2018, incluso cuando los precios han aumentado, según muestran las cifras de Baker Hughes.


“Los inversores le han dejado claro al sector energético: 'No gastes mucho dinero'”, dijo Rob Thummel, gerente senior de cartera de la administradora de activos energéticos Tortoise.
"Los directores y los equipos de gestión deben escuchar a los accionistas".

La industria energética no está sola en su enfoque cauteloso. Los mineros, que gastaron dinero en efectivo la última vez que los precios de los metales industriales se dispararon, también se han mostrado reacios a invertir dinero en proyectos porque los inversores han fomentado una mayor disciplina.


Algunos analistas argumentan que las preocupaciones sobre la escasez de petróleo son exageradas, particularmente cuando los grandes proveedores todavía retienen intencionalmente grandes cantidades debido a las interrupciones del coronavirus. Los productores e inversores podrían ser menos disciplinados a la hora de limitar el gasto de capital y la oferta si los precios suben y podrían beneficiarse, dicen.


Pero por ahora, muchos se están posicionando para la escasez. Hayal Ahmadzada, director comercial de la división comercial de la compañía petrolera nacional de Azerbaiyán, conduce un automóvil eléctrico Tesla Inc., pero espera que el crudo suba por encima de los $100 dólares el barril el próximo año.


“La transición debe ser muy cuidadosa para evitar las grandes interrupciones”, dijo.