• Eduardo J. Villarreal S.

El acero verde se convierte en un producto básico para los grandes fabricantes de automóviles

(WSJ) - Los fabricantes de automóviles están compitiendo para encontrar acero más limpio para construir sus autos.



El enfoque de la industria va desde la baja tecnología (utilizando más acero reciclado) hasta métodos menos probados, incluido el intento de obtener el metal de fábricas de hidrógeno en lugar de los más convencionales de carbón.


La industria del acero es uno de los mayores emisores de dióxido de carbono del mundo y el sector del automóvil es uno de los mayores usuarios de acero. Las acerías están buscando formas de producir su acero de forma más limpia. Los fabricantes de automóviles, impulsados ​​por reguladores, inversores y clientes preocupados por el clima, se están uniendo a esa búsqueda.


Los fabricantes de automóviles y siderúrgicos europeos se están moviendo más rápido para desarrollar y utilizar acero con bajo contenido de carbono, dicen los analistas. Un plan climático de la Unión Europea, llamado Green Deal, exige que los fabricantes del bloque, incluidas sus cadenas de suministro, sean neutrales en carbono para 2050.


A principios de este mes, Mercedes-Benz de Daimler AG firmó un acuerdo con la acería sueca SSAB AB, cuya unidad Hybrit producirá acero con bajo contenido de carbono para la compañía automotriz a partir del próximo año. El acuerdo es parte del esfuerzo de Mercedes para hacer que toda su flota de automóviles sea neutral en carbono para 2039. Volvo Cars ya está obteniendo acero de Hybrit, y la empresa matriz de BMW está invirtiendo en una nueva empresa de fabricación de acero con bajas emisiones de carbono en los EE. UU.


General Motors Co. se ha comprometido a ser neutral en carbono para 2040. Toyota Motor Corp. dijo que apunta a alcanzar ese objetivo para 2050 y reducir las emisiones de dióxido de carbono en su cadena de suministro europea en un 33% para 2030.


Las regulaciones más estrictas en todo el mundo han aumentado enormemente la eficiencia de combustible de la flota de pasajeros del mundo durante décadas. Los fabricantes de automóviles han modificado los motores de combustión para quemar de forma más limpia y han optado por un aluminio más ligero, compuestos de carbono y plástico para reducir el peso y ahorrar más combustible. En los últimos años, Tesla Inc. ha llevado a la industria hacia los vehículos eléctricos a batería, un producto que la mayoría de los fabricantes de automóviles han adoptado como el futuro de la industria.


Todo eso ha ayudado a reducir las emisiones de gases de efecto invernadero que se producen al conducir los automóviles. Ahora, aumenta la presión para limpiar el proceso de fabricación de esos vehículos en primer lugar.


"Ser más eléctrico y sostenible no se trata solo de baterías y accionamientos alternativos", dijo a los inversores Markus Schäfer, director de operaciones de Daimler responsable de investigación y desarrollo, en julio.

El esfuerzo, que los ejecutivos describen como un objetivo a largo plazo, enfrenta importantes obstáculos. Aún faltan años para un cambio significativo entre los productores de acero hacia una producción con bajas emisiones de carbono debido a los largos ciclos de inversión en la industria del acero. La Agencia Internacional de Energía pronosticó en octubre de 2020 que la producción de acero a base de hidrógeno representaría "poco menos del 15%" de la producción de acero primario a nivel mundial para 2050.


"Ahora hay mucha inversión en la industria del acero", dijo Oliver Zipse, director ejecutivo de BMW AG, el fabricante de la marca BMW, a los periodistas en el salón del automóvil de Munich la semana pasada.
"Pero llevará algún tiempo".

El acero con bajo contenido de carbono también es más caro de fabricar. SSAB, la siderúrgica sueca, ha dicho que su acero libre de fósiles sería entre un 20% y un 30% más caro de producir que el acero convencional. ArcelorMittal SA ha dicho que fabricar acero utilizando hidrógeno en una planta en Alemania aumentaría los costes de producción en un 60%.


Los fabricantes de automóviles ya se enfrentan a un aumento de los precios del acero convencional y otras materias primas en medio de cuellos de botella y escasez causados ​​por un aumento en la demanda después del final de los bloqueos de Covid-19.


Si bien los fabricantes de automóviles han disminuido su dependencia del acero, el metal todavía representa aproximadamente el 54% del peso del automóvil de pasajeros promedio, según el Instituto Estadounidense del Hierro y el Acero. Un vehículo utilitario deportivo típico contiene aproximadamente 3,000 libras de acero, que se usa en partes como paneles de puertas, chasis y vigas de soporte.


La industria automotriz representa alrededor del 12% del consumo mundial de acero, según la Asociación Mundial del Acero. Los analistas estiman que la producción de acero representa aproximadamente el 7% de las emisiones globales de carbono relacionadas con la producción de energía. En la UE, el acero representa el 25% de la producción industrial de dióxido de carbono del bloque, según H2 Green Steel, una empresa emergente de acero con bajo contenido de carbono con sede en Suecia.


Daimler está tratando de reducir las emisiones del acero que utiliza. Compra acero reciclado para fabricar carrocerías en los EE. UU. de un proveedor que dice que quema un 70% menos de dióxido de carbono que el acero de los altos hornos convencionales. Aproximadamente una cuarta parte del acero en un automóvil de pasajeros típico hoy en día está hecho de acero reciclado, según World Auto Steel, una asociación que representa a las mayores siderúrgicas del mundo, según datos del Steel Recycling Institute. El acero reciclado no requiere el proceso intensivo en carbono de fundir mineral de hierro en acero.


Daimler también está invirtiendo en nuevas tecnologías. En mayo, Mercedes compró una participación en H2 Green Steel. La compañía sueca planea construir una planta de acero impulsada por hidrógeno para proporcionar acero libre de carbono para la industria automotriz.


El uso de hidrógeno en lugar de carbón para alimentar el proceso de fabricación de acero, que requiere mucho calor, puede reducir la cantidad de dióxido de carbono emitido durante la producción, pero solo si el propio hidrógeno se produce sin generar dióxido de carbono. H2 tiene como objetivo hacer esto aprovechando la abundante energía hidroeléctrica de Suecia para producir hidrógeno que a su vez impulsará una pequeña acería construida para producir 5 millones de toneladas de acero al año, suficiente para unos tres millones de automóviles.


El proceso, dice H2, emite alrededor de 0.1 toneladas de dióxido de carbono por tonelada de acero, en comparación con 2 toneladas en una fábrica convencional.


Mercedes dijo que comenzaría a producir los primeros vehículos con acero con bajo contenido de carbono de H2 en 2025.


Mientras tanto, BMW dijo en marzo que su fondo de capital de riesgo, BMW i Ventures, estaba invirtiendo en Boston Metal, una startup estadounidense que ha desarrollado un proceso para fundir mineral de hierro utilizando electricidad en lugar de quemar coque.


Volvo Cars, el fabricante de automóviles sueco propiedad de Zhejiang Geely Holding Group de China, dice que el acero utilizado en sus automóviles representa aproximadamente el 35% de las emisiones de dióxido de carbono del automóvil convencional promedio durante su vida útil, y el 20% de las de un automóvil eléctrico. Dice que tiene como objetivo reducir la huella de carbono de por vida de sus vehículos en un 40% entre 2018 y 2025 y quiere ser neutral en carbono para 2040.