• Eduardo J. Villarreal S.

Delta Air Lines genera utilidades, pero enfrenta presión de costos de combustible

(WSJ) - Delta Air Lines Inc. registró una utilidad trimestral ya que la demanda de viajes comenzó a recuperarse en las últimas semanas a pesar de la propagación de una variante de Covid-19 más contagiosa, aunque la compañía dijo que enfrenta la presión del aumento de los precios del combustible.



Delta informó el miércoles una utilidad en el tercer trimestre de $1.2 mil millones de dólares. Fue la segunda utilidad trimestral de la aerolínea desde que comenzó la pandemia y la primera vez que ganó dinero sin incluir la ayuda del gobierno. Excluyendo ese y otros elementos, Delta registró una utilidad ajustada de $194 millones de dólares.


La demanda de viajes repuntó este verano antes de que la propagación de la variante Delta amenazara con detener abruptamente la recuperación de las aerolíneas. Si bien "la variante", como se refiere a Delta Air Lines, hizo que las reservas se ralentizaran y los ingresos cayeran, el impacto fue modesto y temporal, dijo el director ejecutivo Ed Bastian en una entrevista.


"La variante no nos descarriló", dijo.

Si bien las aerolíneas moderaron sus perspectivas y redujeron los vuelos, ya que la variante hizo que las personas postergaran sus planes de viaje y cancelaran los viajes existentes, las aerolíneas han dicho recientemente que la demanda se ha estabilizado o ha comenzado a regresar. American Airlines Group Inc. dijo el martes que sus ingresos del tercer trimestre probablemente estarán un 25% por debajo de los niveles de 2019, "en el mejor extremo" de lo que la compañía había anticipado anteriormente.


Bastian dijo que las reservas han aumentado en las últimas cinco semanas y las reservas de viajes corporativos han alcanzado un nuevo nivel pandémico. Los volúmenes de negocios nacionales se recuperaron cerca del 50% a partir de la semana pasada, dijo, aunque no tan fuerte como esperaba la aerolínea antes de que las compañías comenzaran a retrasar el regreso a las oficinas.


En el cuarto trimestre, Delta dijo que espera que sus ingresos se recuperen más del 70% a partir de 2019, frente al 66% recuperado en el tercer trimestre. La demanda de viajes de vacaciones parece fuerte y la reapertura de los viajes internacionales se sumará a la demanda en los próximos meses, dijo. Estados Unidos ha dicho que planea eliminar las prohibiciones de viaje que impedían a las personas de varios países ingresar a Estados Unidos y, en cambio, exigirá que los no estadounidenses que lleguen del extranjero muestren prueba de vacunación.


Aún así, las aerolíneas enfrentarán nuevos desafíos para controlar sus costos, y los precios del combustible y otros costos aumentarán, dicen los analistas. Delta dijo que espera que los precios más altos del combustible reduzcan sus utilidades en el cuarto trimestre. La aerolínea espera que los precios de combustible oscilen entre 2.5 y 2.40 dólares el galón en el trimestre, frente a los 1.94 dólares del tercer trimestre.


En el pasado, las aerolíneas han podido traspasar los mayores costos de combustible a los clientes aumentando las tarifas, pero generalmente hay un retraso y no está claro si los clientes serán más sensibles a los precios cuando regresen a viajar.


"A corto plazo, esa es nuestra mayor presión inflacionaria", dijo Bastian.

Las aerolíneas han tenido algunos tropiezos operativos a medida que los viajes se han recuperado y se han apresurado a contratar más trabajadores. Si bien Delta retrasó y canceló menos vuelos que los principales rivales durante el verano, sus clientes a menudo se encontraban con largas esperas por teléfono para recibir atención al cliente, algo que la aerolínea ha estado trabajando para solucionar.


Bastian dijo que Delta ha avanzado, pero pasarán otros dos o tres meses antes de que se resuelva el problema. Hasta ahora, Delta ha contratado a más de 8,000 trabajadores durante el año y la aerolínea no está teniendo problemas para encontrar nuevo personal, dijo.


Mientras que otros transportistas importantes han anunciado que requerirán que los empleados se vacunen contra Covid-19 para cumplir con las nuevas reglas para los contratistas federales, incluidas las aerolíneas, Delta se ha retenido. Bastian dijo que Delta cumpliría con los requisitos federales, pero cree que sus políticas están funcionando para persuadir a las personas de que se vacunen.


Delta ha comenzado a exigir que los empleados no vacunados se sometan a pruebas periódicas, y el próximo mes comenzará a cobrarles 200 dólares adicionales al mes por el seguro médico. Desde que se anunció ese plan, la tasa de vacunación de Delta ha aumentado de alrededor del 75% de los empleados al 90%, dijo Bastian. La aerolínea espera tener el 95% de sus empleados vacunados para noviembre. Si se tienen en cuenta las personas a las que se les concederán exenciones por motivos religiosos o médicos, es probable que queden muy pocos no vacunados, dijo.


Como resultado, Bastian dijo que no le preocupan las interrupciones durante la temporada navideña.


Los sindicatos que representan a los pilotos de American y Southwest Airlines Co. han dicho que podría haber problemas durante la ajetreada temporada navideña si los pilotos que se oponen a la vacunación son despedidos, lo que provocaría escasez de personal.


"Vamos a estar muy por encima del umbral de cualquier actividad", dijo Bastian.

Delta informó una ganancia ajustada de 30 centavos por acción excluyendo la ayuda del gobierno, superando los 15 centavos por acción que esperaban los analistas, según FactSet.