• Eduardo J. Villarreal S.

CVS y Walgreens estaban tambaleándose. Ahora están creciendo.

(WSJ) - A medida que la pandemia de Covid-19 se desataba la primavera pasada, los gigantes de las farmacias estadounidenses advirtieron a los inversores que la crisis de salud amenazaba sus ya débiles resultados.



CVS Health Corp. y Walgreens Boots Alliance Inc. perdieron ingresos debido a que los compradores se quedaron en casa y omitieron la atención médica de rutina. Las empresas gastaron cientos de millones de dólares para implementar programas de vacunación y pruebas.


Esta primavera, algo cambió: Covid-19 se convirtió en una fuente de ingresos.


Las cadenas de farmacias minoristas más grandes del país dicen que los consumidores que buscan vacunas están gastando dinero en las tiendas. Algunos receptores de vacunas están cambiando sus recetas a la cadena donde recibieron sus inyecciones. CVS, por ejemplo, dijo que espera un aumento del 2% este año en las llamadas ventas en la tienda principal, que no incluyen recetas, en lugares que ofrecen vacunas. Las cadenas han lanzado una serie de productos, que incluyen kits de prueba en el hogar, pruebas de anticuerpos en el hogar y pruebas Covid-19 para personas sin síntomas o exposición, por las cuales las empresas generalmente cobran "gastos de bolsillo".


Los empleadores estadounidenses están pagando por programas de regreso al trabajo, en los que las farmacias minoristas cobran miles de dólares para vacunar a los trabajadores para facilitar la dotación de personal en oficinas y fábricas.


"Una cosa se ha vuelto muy clara durante el último año de la pandemia: la importancia de que la farmacia brinde atención médica en toda la comunidad", dijo en marzo Alexander Gourlay, codirector de operaciones de Walgreens, cuando la compañía elevó su estimación anual, citando ingresos por inyecciones y pruebas Covid-19 y tasas de reembolso de vacunas más altas.

Las vacunas se han vuelto más lucrativas. La cantidad que los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid de EUA pagan a las farmacias y otros proveedores aumentó esta primavera a $40 dólares por cada dosis, en comparación con $28 por una dosis única y $45 por dos dosis. Ahora, para las dos dosis requeridas para las vacunas Pfizer y Moderna, CVS y Walgreens están recibiendo casi el doble de lo que recibían antes. Las vacunas son gratuitas para el público.


Una variedad de industrias, desde servicios de videoconferencia hasta fabricantes de artículos para el hogar y fabricantes de equipos de entrenamiento, se beneficiaron del auge de la demanda en medio de la pandemia. CVS y Walgreens, que dominan el panorama de las farmacias minoristas con casi 20,000 ubicaciones en Estados Unidos, han experimentado una transformación increíble.


Las dos cadenas se dirigieron a la pandemia con precios de las acciones en caída libre, directores ejecutivos bajo fuego y dudas sobre la capacidad de las empresas para competir con un número creciente de rivales en línea.


Casi 18 meses después de que EUA registrara su primer caso de Covid-19, las compañías dicen que las pruebas y la vacunación contra la enfermedad han contribuido con cientos de millones de dólares en ingresos y están comenzando a superar los costos de administrar el negocio durante la pandemia. Las acciones de CVS han subido un 24% y las acciones de Walgreens han subido un 34% en lo que va de año, ambos superando al mercado en general.


La demanda de la vacuna sigue siendo una gran variable. En mayo, CVS dijo que la captación de vacunas por debajo de lo esperado significaba que la compañía vería un aumento ligeramente menor en el volumen de prescripciones. Walgreens dijo que sus pronósticos financieros se basan en administrar entre 26 millones y 34 millones de vacunas en su año fiscal que finaliza el 31 de agosto. Las compañías anticipan aumentos en la demanda de vacunación de los niños de 12 a 15 años recientemente elegibles y de las vacunas de refuerzo, que podrían se recomendar a finales de este año o en 2022.


Otros factores han reforzado a las dos empresas. CVS dice que los beneficios de su adquisición en 2018 de la aseguradora de salud Aetna están comenzando a mostrarse, mientras que Walgreens ha reducido los costos y ha lanzado una serie de asociaciones estratégicas. En el último año, ambas empresas han introducido nuevos directores ejecutivos.


“Hace unos años, eran un desastre”, dijo Ari Singh, analista del gigante de fondos mutuos Neuberger Berman, que invierte en CVS.
"La gran pregunta siempre fue: '¿Estaba el modelo de farmacia en declive secular?' Y la mayoría de la gente decía, 'Sí'".

Antes de la pandemia, CVS y Walgreens luchaban con problemas tanto compartidos como individuales. Se enfrentaron a la competencia de Amazon.com Inc. y se vieron presionados para responder a la incursión del gigante del comercio electrónico en el negocio de las farmacias en línea. También estaban siendo exprimidos por menores ganancias en la venta de medicamentos genéricos.


Cada una de las empresas intentó alterar el rumbo con los acuerdos, Walgreens comprando casi 2,000 tiendas Rite Aid y CVS con la adquisición de Aetna por $69 mil millones de dólares.


Las empresas también fijaron su futuro en el concepto de un centro de salud, en el que las farmacias se convertirían en lugares donde los pacientes acudían en busca de medicamentos, consultas y análisis de laboratorio para controlar afecciones crónicas como la diabetes y la hipertensión. Walgreens, en un acuerdo de mil millones de dólares con la startup VillageMD, está conectando consultorios médicos a cientos de farmacias.


Mientras tanto, en 2020, por primera vez en décadas, las cadenas de farmacias más grandes de Estados Unidos (CVS, Walgreens y Rite Aid Corp) redujeron su conteo colectivo de tiendas, poniendo fin a años de expansión que habían inundado las ciudades con farmacias.


“Se acercaban cambios. Lo que hizo Covid fue acelerar el proceso ”, dijo Syed Husain, director gerente del negocio farmacéutico de la firma de asesoría P.J. Solomon.

La primera prueba Covid-19, desarrollada por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades y aprobada para uso de emergencia por los reguladores federales, se lanzó en enero. En unos pocos meses, CVS y Walgreens habían comenzado a realizar pruebas en un puñado de ubicaciones con un plan, negociado con la administración Trump, para expandirse a farmacias en todo el país. Las empresas se apresuraron a agregar sitios, a veces luchando con los retrasos en los laboratorios y la demanda masiva en las áreas más afectadas.


Los ejecutivos de CVS y Walgreens dijeron que la pandemia les estaba costando cientos de millones en ingresos perdidos y gastos adicionales. Las cadenas acordaron con los funcionarios estadounidenses renunciar a los copagos en servicios como las pruebas de Covid-19 y las visitas virtuales al médico, mientras que CVS pausó las conversiones de farmacias en centros de salud y Walgreens detuvo su programa de reducción de costos.


Mientras tanto, las empresas jugaron entre sí y con sus rivales más pequeños para reclamar un papel más importante en los esfuerzos pandémicos de la nación, incluso si esto agregaba costos significativos.


A fines de 2020, CVS y Walgreens estaban haciendo pruebas a personas en miles de ubicaciones. Mientras trabajaban con funcionarios de salud federales en un plan para vacunar a los residentes y trabajadores en centros de atención a largo plazo.


A principios de este año, ambas empresas cambiaron la forma en que hablaban sobre el cálculo empresarial de Covid-19. También recopilaron datos de millones de clientes a medida que las personas se registraban para recibir vacunas, las ingresaban en los sistemas de pacientes y los destinatarios registraban los perfiles de los clientes.


Walgreens, al elevar su pronóstico anual en marzo, dijo que el dinero obtenido con la administración de vacunas Covid-19 debería comenzar a compensar las pérdidas relacionadas con la pandemia.


CVS, que ha dicho que las vacunas son más rentables que una receta típica, ha dicho que espera que los productos y servicios Covid-19 agreguen alrededor de $400 millones de dólares en ingresos este año a la unidad minorista de la compañía que incluye recetas. En el primer trimestre del año, los ingresos de farmacia aumentaron un 3.5%, en parte debido a Covid-19, dijo la compañía.


“Ese tipo de exposición es invaluable ya que los consumidores buscan sitios de atención alternativos”, dijo un portavoz de CVS.
"En pocas palabras, a medida que continúen las pruebas y las vacunas, esperamos un impacto comercial positivo continuo".