• Eduardo J. Villarreal S.

BHP considera la venta de un negocio de petróleo valorado en $15 mil millones de dólares

(WSJ) - La empresa minera más grande del mundo está tramando un nuevo futuro. Quiere centrarse únicamente en la minería.



BHP Group Ltd. dijo que está considerando vender su negocio de petróleo y gas en lo que clasificaría como uno de los acuerdos más importantes de la industria energética este año: los analistas estiman que la unidad podría tener un valor de al menos $15 mil millones de dólares. Está hablando con Woodside Petroleum Ltd. de Australia sobre un posible acuerdo en el que los accionistas de BHP recibirían acciones de Woodside.


BHP ha justificado durante mucho tiempo su inversión en petróleo y gas, lo que la distingue de sus rivales mineros, como una forma de protegerse contra los cambios en los precios de otras materias primas, como el mineral de hierro.


Esa postura no siempre ha coincidido con los accionistas. Hace cuatro años, el inversor activista Elliott Management Corp. compró una participación e instó a cambios radicales, incluida la descarga de activos de petróleo y gas.


La revisión de BHP del negocio antes de una posible venta es una prueba más de que las empresas de recursos están respondiendo a la creciente presión de los inversores y los gobiernos para reducir las emisiones. En mayo, la Agencia Internacional de Energía dijo que para alcanzar el objetivo de cero emisiones netas de carbono a nivel mundial para 2050, la inversión en nuevos proyectos de suministro de combustibles fósiles debe cesar de inmediato.


Desde el año pasado, varias grandes empresas petroleras europeas, incluidas BP PLC y Royal Dutch Shell PLC, se han comprometido a eliminar las emisiones y han comenzado a vender activos de combustibles fósiles con mayores emisiones de carbono e invertir más en energías renovables. Después de una de las peleas de poder más costosas de la historia, un fondo de cobertura activista eligió a tres nuevos miembros para la junta de Exxon Mobil Corp. y presionó para que se adoptara un camino más audaz para reducir las emisiones.


BHP ya ha estado trabajando en planes para vender sus operaciones de minería de carbón térmico, diciendo que quiere concentrar su negocio de carbón en carbones de coque de mayor calidad, utilizados para fabricar acero. Y el año pasado, el presidente ejecutivo Mike Henry dijo que BHP buscaría vender algunos activos de petróleo y gas "que están maduros o que probablemente obtendrán un mayor valor con una propiedad diferente".


Las preocupaciones de los inversores sobre el cambio climático han aumentado drásticamente en los últimos 18 meses, dijo Angus Gluskie, director gerente de White Funds Management en Sydney, que posee acciones de BHP. La pandemia puede haber jugado un papel al subrayar los riesgos globales de los que algunos inversores se habían mostrado indiferentes, dijo.


BHP posee activos de petróleo y gas desde la década de 1960. Actualmente incluyen participaciones en campos petrolíferos en el Golfo de México y el estrecho de Bass de Australia e intereses en dos propiedades australianas operadas por Woodside: la instalación de gas natural licuado de North West Shelf y el proyecto de gas natural de Scarborough.


Recientemente, en febrero, BHP reiteró su intención de continuar invirtiendo en proyectos petroleros de alto rendimiento y deshacerse de operaciones más maduras. BHP a principios de este mes aprobó un proyecto petrolero de $544 millones en el Golfo de México y dijo que gastaría otros $258 millones de dólares para adelantar otro.


Vender el negocio del petróleo dejaría a BHP concentrándose en materias primas extraídas: mineral de hierro, carbón metalúrgico, cobre y níquel, así como potasa si procede con un gran proyecto canadiense.


De estos productos básicos, el mineral de hierro representa la mayor parte de las ganancias de BHP, aunque la minera se concentra en cultivar cobre, níquel y posiblemente potasa, que espera tener una gran demanda en los próximos años en el cambio a una producción con economía de bajas emisiones de carbono.


Henry dijo en febrero que no consideraba que el negocio petrolero de BHP fuera incompatible con su objetivo climático de reducir las emisiones operativas de gases de efecto invernadero en al menos un 30% entre 2020 y 2030.


"Nosotros, por supuesto, reconocemos las tendencias que se están desarrollando a nuestro alrededor en términos de demanda de petróleo y gas a largo plazo en un mundo descarbonizado", dijo Henry a los analistas después de las ganancias semestrales de BHP en febrero.


Dijo que BHP consideraba que la industria era muy atractiva durante la próxima década y probablemente más allá, aunque menos atractiva con el tiempo. Pero si BHP se aferra a sus operaciones petroleras durante tanto tiempo, podrían volverse menos valiosas para un comprador, dicen los inversores.


El petróleo no es una gran fuente de ingresos para BHP. Si bien a veces ha representado hasta una cuarta parte de los ingresos, en los últimos cuatro años su participación en las ganancias anuales ha sido solo de alrededor del 10%, dijo Macquarie. El banco dijo que el negocio representa alrededor del 8% del valor total de BHP.


La minera ya ha reducido su negocio de petróleo, después de haber vendido sus activos de esquisto en tierra en Estados Unidos principalmente a BP por $10.5 mil millones de dólares.


BHP dijo que si llega a un acuerdo con Woodside para sus operaciones convencionales de petróleo y gas, incluiría una distribución de acciones de Woodside a los accionistas de BHP. "Si bien las discusiones entre las partes están progresando actualmente", dijo, "no se ha llegado a ningún acuerdo sobre ninguna transacción de este tipo".


Woodside tiene un valor de mercado de alrededor de $15.5 mil millones.